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Syrie

Des dizaines de morts dans une attaque «chimique»

Omar Haj Kadour | Agence France-Presse

Une attaque chimique présumée a fait mardi au moins 58 morts et quelque 170 blessés, dont de nombreux enfants saisis de convulsions et peinant à respirer, dans une ville rebelle en Syrie.

Cette attaque aérienne a provoqué une vague d'indignation internationale, Washington, Paris et Londres pointant du doigt le régime de Bachar al-Assad, qui a démenti «catégoriquement» toute implication et accusé les insurgés d'être responsables de la tragédie.

Le Conseil de sécurité de l'ONU se réunira en urgence mercredi pour examiner les circonstances des frappes ayant visé Khan Cheikhoun, petite ville de la province d'Idleb, place forte d'une alliance de rebelles et de jihadistes dans le nord-ouest du pays.

«Nous avons entendu des bombardements (...) Nous avons accouru dans les maisons et il y avait des familles mortes dans leurs lits. On a vu des enfants, des femmes et des hommes morts dans les rues», a raconté à l'AFP un témoin, Abou Moustapha.

Des vidéos de militants antirégime ont montré des corps sans vie sur la chaussée, d'autres pris de spasmes et de crises de suffocation.

Les victimes «ont les pupilles dilatées, des convulsions, de la mousse sortant de la bouche», a expliqué Hazem Chahwane, un secouriste interviewé par l'AFP dans l'un des hôpitaux de la ville.

Au moins 19 enfants et 13 femmes figurent parmi les 58 morts, selon l'Observatoire syrien des droits de l'Homme (OSDH).

Il s'agit de «la deuxième attaque chimique la plus meurtrière du conflit en Syrie» après celle ayant fait plus de 1400 morts en 2013 près de Damas, a précisé cette ONG, qui n'était pas en mesure de déterminer la nature du gaz toxique utilisé.

L'envoyé spécial des Nations unies pour la Syrie Staffan de Mistura a déclaré que l'ONU allait chercher à «clairement identifier les responsabilités» et à faire «rendre des comptes» aux auteurs de cette attaque «chimique».

Réagissant en fin de journée, l'armée syrienne a démenti «catégoriquement avoir utilisé toute substance chimique ou toxique à Khan Cheikhoun», dans un communiqué publié par l'agence officielle Sana.

«Les groupes terroristes (NDLR les insurgés) et ceux qui les soutiennent sont responsables d'avoir utilisé des substances chimiques et toxiques et d'avoir été négligents avec les vies de civils innocents», a-t-elle ajouté.

Malgré de multiples accusations, le gouvernement syrien a toujours démenti utiliser des armes chimiques depuis le début en 2011 de la guerre, qui a déjà fait plus de 320.000 morts.

Il a ratifié la Convention sur l'interdiction des armes chimiques en 2013, mais l'Organisation pour l'interdiction des armes chimiques (OIAC) a récemment indiqué enquêter sur plusieurs attaques présumées au gaz toxique commises depuis le début de l'année.

Principal soutien du régime, l'armée russe a affirmé n'avoir mené aucun raid aérien dans la zone de Khan Cheikhoun.

Mais pour l'opposition syrienne, il ne fait pas de doute que le régime de Damas a utilisé des «obus contenant du gaz chimique». Ce «crime horrible» rappelle l'attaque de l'été 2013 que la communauté internationale avait «laissé impunie», a-t-elle dénoncé.

Des groupes rebelles syriens, dont l'ex-branche d'Al-Qaïda, ont promis de venger les victimes de l'attaque sur Khan Cheikhoun. «Nous demandons à tous les combattants en Syrie d'embraser les fronts» a indiqué dans un communiqué en ligne le groupe Fateh al-Cham, ex-branche d'Al-Qaïda qui se fait appeler depuis janvier Tahrir al-Cham après avoir fusionné avec des groupes rebelles.

Le secrétaire d'État américain Rex Tillerson a prévenu dans un communiqué mardi que le président syrien Bachar al-Assad devait rendre des comptes pour les attaques chimiques de son régime.

«Nous appelons la Russie et l'Iran, une fois encore, à exercer leur influence sur le régime syrien pour garantir que ce genre d'attaque atroce n'ait plus jamais lieu», a ajouté M. Tillerson.

Pour le président français François Hollande, «une fois encore le régime syrien va nier l'évidence de sa responsabilité dans ce massacre».

À Khan Cheikhoun, le correspondant de l'AFP a vu des soignants tenter de secourir une fillette, en vain. Son père, écrasé par la douleur, a embrassé son visage et l'a portée dans ses bras hors de l'hôpital.

Le journaliste a vu de la mousse sortir de la bouche de patients. Certains d'entre eux étaient aspergés d'eau par les médecins qui tentaient de les réanimer.

L'hôpital dans lequel ils étaient soignés a été bombardé mardi à deux reprises, provoquant d'importantes destructions et la fuite précipitée de médecins.

Seize personnes dont 11 enfants ont par ailleurs été tuées mardi dans des frappes aériennes sur la ville rebelle de Salqine, à une centaine de km de Khan Cheikhoun, a indiqué l'OSDH sans pouvoir affirmer qui avait mené ces frappes.

Ailleurs en Syrie, au moins 19 civils, dont six enfants, ont été tués mardi dans d'intenses bombardements aériens sur plusieurs localités de la Ghouta orientale, une région proche de Damas qui est un bastion des rebelles, selon l'OSDH.

Au moment où les espoirs de paix en Syrie semblent faibles, Bruxelles accueille jusqu'à mercredi une conférence internationale sur l'avenir du pays. Mais certains acteurs clés du conflit, comme la Turquie ou la Russie, ne devraient pas y être représentés au plus haut niveau.

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