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Viola Desmond, première Canadienne sur un billet de banque

La militante pour la cause des Noirs Viola Desmond a été choisie pour devenir la première Canadienne «emblématique» à figurer sur un billet de banque canadien, a annoncé le ministre des Finances Bill Morneau, jeudi.

«L’histoire de Viola Desmond nous rappelle à tous que de grands changements peuvent commencer par de simples moments de dignité et de bravoure», a déclaré le ministre Morneau lors d'une cérémonie au Musée canadien de l'histoire à Gatineau.

Femme d’affaires prospère de la Nouvelle-Écosse, Mme Desmond est une icône du mouvement pour les droits et libertés au Canada.

En 1946, elle a défié l’autorité en refusant de quitter une section réservée aux Blancs d’un cinéma. Pour ce geste de «courage», elle a été incarcérée, reconnue coupable et condamnée à payer une amende.

Mme Desmond (1914-1965) figurera dès 2018 sur un tout nouveau billet de 10 $, dont le dessin n'a pas encore été dévoilé.

Une des sœurs de Mme Desmond qui a contribué à faire vivre sa mémoire, Wanda Robson, était présente lors de l’annonce.

«Je suis si fière que ma famille et moi puissions vivre ce moment», a-t-elle déclaré en versant quelques larmes.

«Si vous cherchiez une autre personne, autre que la reine, pour figurer sur un billet de banque, vous avez choisi la bonne», a-t-elle ajouté en souriant.

Au total, le comité de sélection a reçu 461 candidatures admissibles, dont quatre autres finalistes en plus de Mme Desmond. Il s’agit de la suffragette québécoise Idola Saint-Jean (1880-1945), la poète métisse E. Pauline Johnson (1861-1913), l'ingénieure Elizabeth MacGill (1905-1980) et l’athlète Fanny Rosenfeld (1904-1969).

Ces dernières se sont détachées du lot parce qu’elles ont «éliminé ou surmonté des obstacles, provoqué des changements importants, ont marqué l’histoire du Canada et sont une source d’inspiration».

Viola Desmond a été forcée de s’exiler à Montréal et aux États-Unis pour poursuivre des études en esthétisme. Lorsqu’elle revient à Halifax, elle fonde un salon puis un institut de beauté, qui devient un lieu de rencontre important pour la communauté.

Mme Desmond remplacera donc John A. Macdonald sur le billet de 10 $. Ce dernier sera honoré sur une plus grosse coupure.

D’ici quelques années, un autre Canadien «emblématique» sera choisi pour remplacer Wilfrid Laurier sur les billets de 5 $, qui figurera lui aussi sur une autre coupure. Les figures de William Lyon Mackenzie King et de sir Robert Borden seront donc abandonnées.