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Pluies diluviennes

Florence, une «menace importante» pendant encore 24 à 36 heures

Agence France-Presse 

MISE À JOUR: Florence a été rétrogradée en tempête tropicale vendredi en fin d'après-midi.

L'ouragan Florence s'est abattu vendredi matin sur la côte atlantique américaine, amenant des pluies diluviennes poussées par des vents violents risquant de provoquer des inondations «catastrophiques» selon les autorités.

«L'ouragan Florence a touché terre près de Wrightsville Beach, en Caroline du Nord, à 7 h 15 avec des vents maximum estimés à 150 km/h», a annoncé le Centre national des ouragans (NHC) dans un tweet.

La tempête représentera une «menace importante» pendant encore 24 à 36 heures, a mis en garde l'Agence fédérale américaine des situations d'urgence (FEMA).

Les météorologues de l'Agence fédérale océanique et atmosphérique (NOAA) ont souligné que Florence «avançait lentement» et déverserait donc ses pluies torrentielles pendant de longues heures sur les mêmes régions.

Les sols sont déjà gorgés d'eau après deux semaines de pluies. Le risque d'inondations soudaines est donc très élevé, même à l'intérieur des terres, ont-il averti lors de la même conférence.

Certaines zones inondées sont trop dangereuses pour que «nos secouristes interviennent», a expliqué Jeff Byard, déplorant que certaines personnes n'aient pas suivi l'ordre d'évacuer.

L'oeil de la tempête touche terre

La ville portuaire de Wilmington, en Caroline du Nord, s'était réveillée au son de plusieurs détonations, possiblement de transformateurs électriques ayant explosé, selon un journaliste de l'AFP sur place.

En Caroline du Nord, près de 300 000 foyers étaient déjà privés d'électricité, et les services d'urgence tentaient de secourir des centaines de personnes bloquées chez elles par des inondations dans la ville de New Bern.

«Cette tempête sera destructrice», a prévenu le gouverneur de Caroline du Nord Roy Cooper. «Des effets catastrophiques seront ressentis».

«Le plus important, c'est l'eau, avait affirmé jeudi Steve Goldstein, responsable de l'Agence fédérale océanique et atmosphérique (NOAA), alors que les vagues portées par la marée ont commencé à submerger le rivage en soirée. «La menace des vents s'est un peu éloignée mais cela reste un ouragan très dangereux et puissant».

Environ 1,7 million de personnes ont été sommées de se mettre à l'abri, loin du littoral.

À plusieurs centaines de kilomètres au sud, la célèbre station balnéaire de Myrtle Beach, en Caroline du Sud, s'est aussi transformée en ville-fantôme: rues désertes, stations-essence fermées et fenêtres calfeutrées.

Mais certains habitants ont ignoré les appels à évacuer la zone. Jeff Cunningham avait choisi de rester sur son bateau, amarré dans la marina de North Myrtle Beach.

«Je suis resté pour chaque ouragan depuis 20 ans, ça ne va pas être trop gros», a-t-il assuré à l'AFP jeudi soir. «J'ai tout le nécessaire, 200 gallons (750 litres) d'eau, un générateur... Et ici c'est le meilleur endroit», a-t-il dit.

Un couvre-feu a été instauré, comme dans plusieurs autres localités de la côte atlantique et les autorités avaient appelé la population à évacuer dès mardi. Pour ceux qui n'ont pas voulu ou pu partir, plusieurs centres d'accueil ont été mis en place.

Une équipe de volontaires a fait le voyage depuis la Louisiane, victime de graves inondations en 2016, pour participer aux opérations de secours. «Nous sommes venus pour aider, pour faire dans d'autres régions ce que nous avons appris à faire quand la majorité de l'État a été inondé», a expliqué à l'AFP Rob Gaudet, l'un des fondateurs de l'association Cajun Navy.

Selon le service national météorologique (NWS), environ 4,9 millions de personnes devraient subir des précipitations de plus de 25 cm dans les cinq prochains jours.

«Les inondations à l'intérieur des terres sont très meurtrières et c'est ce qui va arriver», a averti Brock Long, chef de l'Agence fédérale des situations d'urgence (FEMA).

«L'infrastructure va être endommagée, le courant va être coupé, a-t-il poursuivi. Cela pourrait durer des jours, voire plusieurs semaines».

Au total, entre un et trois millions d'usagers pourraient être victimes de coupures de courant dans les deux États de Caroline, a indiqué le fournisseur d'électricité Duke Energy, basé dans la région. Près de 3000 électriciens de tout le pays étaient arrivés jeudi en renfort des 20 000 professionnels réquisitionnés pour rétablir le courant une fois le gros de la tempête passée, a indiqué la compagnie sur Twitter.

Plus de 1000 vols ont déjà été annulés en raison de l'ouragan, selon les médias américains.

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