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La NASA dévoile les toutes premières vidéos de l’amarsissage de Perseverance sur Mars

La NASA a publié lundi une vidéo spectaculaire de l'atterrissage sur Mars de son rover Perseverance, la première du genre, après l'arrivée jeudi sur la planète rouge de la mission, en quête de vie ancienne.

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Longue d'un peu plus de trois minutes, la vidéo publiée dévoile les images de plusieurs caméras situées à différents endroits sur le module, après son entrée dans l'atmosphère martienne: l'une montre le déploiement du parachute supersonique, une autre, située sous le rover, le sol martien qui se rapproche, et deux autres vues montrent le rover peu à peu déposé au sol, suspendu par trois câbles.

 

«C'est la première fois que nous avons été capables de capturer un événement comme un atterrissage sur Mars», a déclaré lors d'une conférence de presse Michael Watkins, le directeur du mythique Jet Propulsion Laboratory où a été construit le rover. «C'est vraiment fantastique.»

Aucun son n'a en revanche pu être enregistré durant la vertigineuse descente, a fait savoir la NASA.

La NASA a par ailleurs publié un son enregistré par un micro sur Mars, une première réalisée grâce au rover américain.

Dans l'extrait, on peut entendre un son strident produit par le rover, mais aussi clairement le vent martien. «Oui, vous venez bien d'entendre une bourrasque de vent à la surface de Mars, capturée par le micro et renvoyée sur Terre», a déclaré Dave Gruel, responsable de ces équipements pour la NASA. Il s'agit «des premiers sons enregistrés à la surface de Mars», a-t-il ajouté lors d'une conférence de presse.

L'agence spatiale américaine a aussi fait entendre le même son, mais avec le bruit du rover atténué.

Perseverance a emporté deux micros, dont l'un situé sur l'instrument scientifique SuperCam, une caméra ultra sophistiquée de la taille d'une boîte à chaussures.

«Nous avons bon espoir de pouvoir continuer à utiliser ces micros pour capturer des sons», a dit Dave Gruel. L'un d'eux pourra notamment servir à analyser le bruit produit lorsque la SuperCam, conçue par des Français, se servira de son laser pour frapper la roche.

L'autre micro, dont la NASA espérait qu'il puisse enregistrer le son lors de la phase d'atterrissage, n'a en revanche pas fonctionné à ce moment-là, a-t-elle annoncé.

De précédentes missions avaient déjà tenté d'envoyer des microphones sur Mars, sans jamais parvenir à remplir l'objectif.

Le robot InSight de la NASA, arrivé en novembre 2018 sur Mars, avait lui enregistré de multiples secousses sismiques, grâce à un sismomètre ultrasensible, que les Terriens avaient pu écouter.

La fréquence des vibrations était trop basse pour l'oreille humaine et les secousses trop faibles pour être ressenties.

Les enregistrements avaient donc été traités et accélérés pour devenir audibles grâce à une technique dite de «sonification».

Le rover était protégé par un bouclier thermique à son entrée, à une vitesse de 20 000 km/h, dans l'atmosphère. On peut aussi voir ce bouclier largué à la surface de Mars sur la vidéo.

Huit rétrofusées ont ensuite fini de ralentir le véhicule, et l'on peut voir de la poussière martienne propulsée sous leur effet.

«Ces images et ces vidéos sont ce dont nous avons rêvé pendant des années», a confié Allen Chen, chargé de la phase d'atterrissage pour la NASA.

En plus de pouvoir montrer au grand public ce à quoi une telle manoeuvre, ultra périlleuse, ressemble en vrai, ces images pourront permettre aux équipes de la Nasa de mieux analyser ce qui se passe à chaque étape pour les futurs atterrissages.

Les caméras sont des caméras commerciales standard, qui ont été ajoutées sans être reliées au système du rover pour ne pas le perturber.

La manoeuvre d'atterrissage était périlleuse et le site choisi, le cratère de Jezero, le plus risqué jamais tenté, en raison de son relief.

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