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Les pompiers de Californie face à un incendie qui crée son propre climat

Le plus gros incendie de Californie, qui a déjà dévoré l’équivalent de la ville de Chicago en végétation, est si volumineux qu’il crée désormais son propre climat, au risque de rendre la tâche des pompiers qui le combattent encore plus ardue, lundi.

Près de 5400 soldats du feu sont mobilisés pour affronter les flammes du Dixie Fire dans les forêts du nord de la Californie.

Ce brasier n’a fait que grossir depuis la mi-juillet, attisé par une chaleur étouffante, une sécheresse alarmante et des vents continus.

Le Dixie Fire est si gros qu’il a déjà créé ces derniers jours des nuages appelés «pyrocumulus» qui provoquent la foudre, des vents violents et qui alimentent en retour l’incendie.

«La journée de demain pourrait être très difficile: si ces nuages sont assez hauts, ils ont le potentiel de produire des éclairs», a alerté Julia Ruthford, la météorologue chargée de ce dossier.

Des secouristes ont été dépêchés d’aussi loin que la Floride pour prêter main-forte.

Malgré sa superficie, le Dixie Fire a pour l’instant surtout progressé dans des zones extrêmement recluses, ce qui explique que seulement des dizaines de structures (des maisons et d’autres bâtiments) ont été détruites pour l'instant.

Très douloureux

Progressant sur des sentiers extrêmement escarpés, les pompiers sont parfois aidés d’un train, duquel ils peuvent copieusement arroser les zones inaccessibles autrement.

Mais dans ces conditions météorologiques, «les braises peuvent facilement voler à plus d’un kilomètre du feu» explique à l’AFP Rick Carhart, porte-parole des pompiers, et les lieux qui accueillent les personnes évacuées, comme le village de Quincy, se retrouvent eux-mêmes menacés.

«C’est très douloureux de le voir progresser sans relâche et se rapprocher de nos terres», s’inquiète auprès de l’AFP Peggy Moak, résidente d’un bourg voisin.

Les feux de forêt sont courants en Californie, tellement que les habitants se demandent parfois ce qu’il reste à brûler. Mais en raison du changement climatique, cet été est particulièrement violent.

Un golf à l’herbe jaunie, des plaisanciers qui se baignent dans un lac qui n’est que l’ombre de lui-même... Dans la région, les signes de la sécheresse qui nourrit les brasiers sont partout.

Les feux ont déjà ravagé trois fois plus de végétation cette année qu’ils ne l’avaient fait à cette époque en 2020, pourtant la pire année de l’histoire de la Californie sur le plan des incendies.

Selon une enquête préliminaire, la chute d’un arbre sur un des milliers de câbles électriques qui dessinent le paysage américain est à l’origine du Dixie Fire. Cette ligne électrique appartient au Pacific Gas & Company (PG&E), un opérateur privé déjà coupable d’avoir provoqué le Camp Fire, un incendie qui avait quasiment rayé la ville de Paradise de la carte et tué 86 personnes en 2018, à seulement quelques kilomètres d’ici.

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